Con un sistema de clasificación de regiones llamada AVA (American Viticultural Area) la diversidad de los vinos californianos refleja el inmenso abanico de estilos que se elaboran a lo largo del estado de California. Cada región representa una garantía de calidad, terruño e identidad propia. La legislación de 1978 que creó las primeras AVAs siguió los lineamientos europeos de establecer una jerarquía de regiones y localidades vitivinícolas determinadas, pero no adoptó las especificaciones del sistema de denominación europea para rendimientos máximos, restricciones al riego, variedades de uva permitidas, niveles de alcohol u otros viñedos y prácticas de la bodega.

Aunque muchas personas asumen que la primera AVA creada debe haber sido en California, en realidad la primera “Área Vitivinícola Americana Aprobada” fue otorgada a Augusta, Missouri (por el antiguo Departamento de Alcohol, Tabaco y Armas de Fuego) el 20 de junio de 1980. El Valle Napa, recibió el AVA #2 algún tiempo después.

La Oficina de Comercio de Impuestos de Alcohol y Tabaco (TTB, por sus siglas en inglés, administra el sistema AVA, aprobando o rechazando peticiones para la creación de AVA (a veces después de considerables maniobras políticas). La Oficina busca áreas que:

  1. Se definan con precisión en un mapa del Servicio Geológico de los Estados Unidos;
  2. Usen un nombre que ha sido común o históricamente asociado con el área;
  3. Cuenten con el clima, suelo, aspecto, elevación y otras características topográficas y geológicas que lo diferencian de las áreas productoras circundantes de vinos.                                                                                           

El sistema americano AVA funciona dentro de un sistema más grande que permite el etiquetado del vino por subdivisión política (estados o condados). Estas etiquetas se utilizarían comúnmente en los casos en que el vino se produce fuera de un AVA reconocido o si el vino cumplió los requerimientos para etiquetado AVA teniendo en cuenta el porcentaje de su contenido.

Todos los vinos que presenten una etiqueta varietal – Chardonnay, Cabernet Sauvignon, Pinot Noir, etc. – deben mostrar la información de la denominación de origen. Para evitar la confusión, los vinos semi-genéricos (llamados Chablis, Borgoña, Port u otros nombres europeos) deben indicar de manera explícita su origen en los Estados Unidos o en una de sus subdivisiones: Champagne California, por ejemplo.

  • Los vinos clasificados como Estados Unidos o América deben presentar un 100% de contenido estadounidense.
  • Los vinos calificados como California o Washington deben presentar un 100% de contenido de esos estados.
  • Los vinos etiquetados por cualquier otro nombre del estado o nombre del condado deben presentar un 75% de normas de contenido.
  • Los vinos etiquetados por un AVA deben tener un contenido del 85% de dicha AVA.
  • Para el etiquetado específico del viñedo, el umbral es del 95%

A modo de ejemplo, un vino producido a partir de 35% de uvas de Monterrey y 65% de uvas de Sonoma, en el mejor de los casos, podría reclamar una denominación de California, cualquiera que sea el nivel de calidad o rango de precios.      

CALIFORNIA, DIVERSIDAD DE ESTILOS Y UVAS

La mayoría de las AVAs individuales de California y denominaciones de condados se encuentran dentro de cinco AVAs regionales distintas, que a menudo se conocen como “Súper AVAs”. Dado que estas áreas son bastante grandes, representan grandes categorías geográficas en lugar de climas específicos u otros atributos de la región vinícola. Algunas de las Súper AVAs se superponen y en algunos casos cruzan los límites del condado. Curiosamente, la región productora de uva más grande de California, el inmenso Central Valley, no tiene su propio Súper AVA. A menos que califiquen para un AVA más pequeño, los vinos del Central Valley se etiquetan simplemente como “California”.

 

La siguiente tabla muestra estas Súper AVAs y condados (o partes de condados) que los componen.                                                                            

  • Costa Norte: Napa, Sonoma, Mendocino, Lake, Marin, Solano                
  • Sierra Foothills: Yuba, Nevada, Placer, Mariposa, Amador, El Dorado, Calaveras, Tuolumne                                                                                     
  • Bahía de San Francisco: San Francisco, San Mateo, Contra Costa, Alameda, Santa Clara, Santa Cruz, San Benito                                                                
  • Costa Central: San Francisco, San Mateo, Contra Costa, Alameda, Santa Clara, Santa Cruz, San Benito, Monterey, Paso Robles, San Louis Obispo, Santa Barbara.                                                                                                  
  • Costa Sur: Santa Ana, Riverside, San Diego.  

Una amplia variedad de uvas

Aunque California produce cientos de variedades de vino, un puñado de los más conocidos domina la producción.                                         

  • Variedades de Uva Tinta: Cabernet Sauvignon, Merlot, Zinfandel, Pinot Noir, Cabernet Franc, Petite Verdot, Malbec, Tempranillo, entre otras.                    
  • Variedades de Uva Blancas: Chardonnay, Sauvignon Blanc, Semillon, Riesling.

COSTA NORTE:

La Súper AVA de la Costa Norte abarca los principales condados de vinos finos en California. Más de 40 AVAs, tanto grandes como pequeños, pertenecen a esta región primaveral.

  • Napa: El hogar de algunos de los vinos más prestigiosos del país. Cabernet Sauvignon es el rey aquí.
  • Sonoma: Cuenta con una gran variedad de regiones cálidas y frías e influencia costera. Entre muchos otros tipos de vino, el Pinot Noir y Chardonnay brillan aquí,
  • Mendocino: En general una región de clima fresco y con algunos puntos cálidos. Pinot Noir, Zinfandel, Cabernet y más.
  • Lake: Con un gran potencial, esta zona relativamente cálida en términos climáticos produce Chardonnay, Sauvignon Blanc, Cabernet Franc, Cabernet Sauvignon y Merlot.

Montañas, bahías, ensenadas, ríos y el Océano Pacífico se combinan para dar a la Costa Norte un clima inigualable con gran potencial de vino de terruño. El océano, la bahía de San Francisco y la bahía adyacente de San Pablo trabajan juntos para crear el increíble fenómeno de días cálidos y noches frescas. Sin duda, los viñedos obtienen el sol que necesitan, pero luego disfrutan de un período nocturno de descanso y regeneración. Las uvas de clima fresco como Pinot Noir y Chardonnay prosperan, mientras que las áreas más cálidas permiten que las uvas de mayor potencia como Cabernet Sauvignon, Zinfandel y Syrah también se desarrollen.

La niebla creada por estas vías fluviales es un benefactor clave para la uva. Las uvas producen buen nivel de  azúcar bajo el cálido sol del día, pero la niebla de la tarde llega a enfriar la vid, ralentizando o deteniendo el proceso de fotosíntesis. Por lo tanto, las temperaturas frescas de la noche le proporcionan a la uva más tiempo de maduración. La maduración lenta asegura el desarrollo y complejidad del sabor y aromas, al mismo tiempo conserva excelente acidez.

NAPA

Dentro del AVA más grande de Napa Valley se encuentran algunas de las más famosas denominaciones de vinos en los Estados Unidos. Más de 300 bodegas operan en Napa, algunas grandes y muy conocidas, muchas otras disfrutando de una boutique y de un vino de estatus cultural. Cabernet Sauvignon y Cabernet Bordeaux son característicos de Napa. Aunque Napa abarca casi el 10% de la extensión de vino de California, produce apenas el 4% de volumen de vino, ello debido a que los rendimientos de la producción de vinos finos se mantienen en niveles muy bajos, en conjunto suman 16 sub AVAS nombradas principalmente por las montañas que las rodean así como los diferentes pueblos del Valle.

 

Napa está separado de la influencia directa del Océano Pacífico por Sonoma. El río Napa fluye desde el norte para desembocar en la Bahía de San Pablo, una extensión de la Bahía de San Francisco, en el sur. Las lomas de la montaña flanquean a ambos lados del río. El sur de Napa, incluyendo el distrito de Oak Knoll y la AVA Los Carneros (compartido con Sonoma), se beneficia del aire fresco de la bahía. Estas AVAs producen Chardonnay y Pinot Noir de clima fresco, tranquilo y espumoso. La AVA Coombsville es una zona de clima fresco conocido por su maduración lenta de Cabernet Sauvignon.

 

A lo largo del valle, cuanto más se va al norte, más caliente se pone (menor influencia del agua), el clima cambia. Aquí, de sur a norte, las denominadas AVAs Yountville, Stags Leap District, Oakville, Rutherford, Santa Helena y Calistoga producen sus famosos “Napa Cabs”.

 

Por encima del valle se encuentran las AVAs con elevaciones más altas Veeder, Spring Mountain District y Diamond Mountain en las Montañas Mayacamas al oeste y las Montañas Vaca al Este, como las AVAs de las montañas Atlas Peak y Howell al este. Estos Cabernets son bastante apreciados y perseguidos por su densidad, fruta negra, concentración y su gran habilidad para retener una buena acidez a pesar de su intensa maduración. Algunas de las AVAs de las montañas occidentales presentan exposiciones del este o del noreste las mismas que atraen la influencia de enfriamiento del océano. La altitud también tiene un efecto importante, Napa Valley va desde los 0 hasta los 600 metros aproximadamente sobre el nivel del mar. El Valle está formado por una remarcable diversidad de suelos volcánicos, aluviales y marítimos, teniendo desde suelos de grava, densa arcilla, hasta los suelos rocosos de los viñedos en laderas.

 

Hablando de la cepa Chardonnay, históricamente los vinos que produce en esta región son opulentos, densos, mantequillosos e influenciados por el añejamiento en barrica. Aunque últimamente varios productores en la región han ido cambiando el estilo hacia vinos más ligeros, con fermentación malo láctica o fermentados en barrica. Otras uvas que han logrado producir vinos con estilo propio son: Zinfandel, Petit Verdot, Cabernet Franc, Merlot, Petite Syrah, Sangiovese, Sauvignon Blanc y Pinot Noir anteriormente mencionada en la zona de Carneros por sus estilos en vinos espumosos y tranquilos.

SONOMA

Océano Pacífico, la Bahía de San Pablo y el Río Ruso contribuyen a la diversidad. Una rica variedad de condiciones geológicas y de suelo, con muchos picos y cadenas montañosas, hacen de Sonoma un lugar fascinante.

 

El condado de Sonoma se encuentra entre el condado de Napa y la costa del Pacífico y limita al norte con Mendocino y Lake y al sur con Marín, Solano y Contra Costa. Los AVA incluyen Alexander Valley, Dry Creek Valley, Rockpile, Bennett Valley, Knights Valley, Chalk Hill, Russian River Valley, Sonoma Valley, Moon Mountain District Sonoma County, Green Valley de Russian River Valley, Sonoma Mountain, Sonoma Coast, Northern Sonoma, Pine Mountain-Cloverdale Peak, Fort Ross-Seaview, Fountaingrove District, Petaluma Gap, y la mayoría de Carneros AVA, que se extiende desde Napa hasta el extremo sur del condado.

 

Estas AVA’s cubren un área mucho más grande que las AVA’s de Napa, y hay una gran variación en el clima y el suelo en todo el condado. El ventoso y nebuloso Carneros AVA es una zona fresca de la Región I (temperaturas frescas) región ideal para los vinos espumosos y tranquilos de uvas como Pinot Noir y Chardonnay, mientras que las cálidas AVA del norte de Alexander Valley y Dry Creek Valley se consideran Región III (temperaturas más cálidas).

 

Las temperaturas más frías se pueden encontrar en los tramos del norte de Sonoma Coast AVA, donde la altitud, el aire frío del océano y la niebla costera persistente se combinan para mantener bajas las temperaturas. Pinot Noir y Chardonnay prosperan, junto con las versiones de clima frío de las variedades de Rhône. Sin embargo, como el AVA de Sonoma Coast contiene casi 500,000 acres, las áreas más interiores y sureñas pueden experimentar un clima más cálido de la Región II, e incluso los verdaderos viñedos costeros, si están por encima de la capa de niebla marina, pueden producir vinos audaces de concentración y poder en lugar de elegancia y enfoque. El Russian River Valley AVA, que sigue el río al sudoeste de la ciudad de Healdsburg, también es muy apreciado por Pinot Noir y Chardonnay elaborados con estilos afrutados, aunque el clima más moderado de la denominación puede resultar más hospitalario para las uvas de Rhône y Zinfandel. Los suelos fértiles aluviales, como el suelo franco arenoso “Goldridge”, caracterizan el valle. Green Valley no es un sub AVA del Russian River Valley sino su propio AVA, distinto por sus temperaturas frescas, suelo Goldridge y capa de niebla matutina. Dado que Green Valley es un AVA anidado dentro del Russian River Valley, los productores pueden etiquetar sus vinos Green Valley o Russian River Valley, y con frecuencia lo hacen cuando se encuentra una cosecha más cálida.

 

Las AVA más al norte de Alexander Valley, Dry Creek Valley, Rockpile y Knights Valley están ubicadas al norte y al este de Healdsburg, y experimenta climas cálidos: Knights Valley es el AVA más cálido del condado. Las variedades de uva de Burdeos, particularmente Cabernet Sauvignon, son más prominentes en los suelos con grava de Alexander Valley y Knights Valley. Alexander Valley Cabernet Sauvignon tiende a mostrar un carácter más herbáceo y menos cuerpo que sus contrapartes de Napa, pero los vinos de Knights Valley, pueden ser muy similares en estilo. Dry Creek Valley y el pequeño Rockpile AVA son conocidos por los estilos maduros y potentes de Zinfandel, envejecidos en roble americano o francés. En el sector sur del condado, Sonoma Valley AVA, la región más establecida del condado, está situada entre las montañas de Mayacamas y Sonoma, y se extiende casi paralela al Valle de Napa. Zinfandel, Pinot Noir, Chardonnay y Cabernet Sauvignon son exitosos en la región. Al igual que Napa, la temperatura del Valle de Sonoma se calienta progresivamente a medida que uno sube hacia el norte, aunque Bennett Valley, un AVA anidado en el sector noroeste del valle, favorece a Merlot, ya que es demasiado frío para madurar rutinariamente Cabernet Sauvignon. Las colinas frescas y azotadas por el viento de Carneros forman el extremo sur del valle en la Bahía de San Pablo. Designado a fines de 2017, Petaluma Gap es el AVA más nuevo del país. Llamado así por el viento que atraviesa el bajo condado de Sonoma debido a la apertura de una montaña costera que se extiende desde el Pacífico hasta Petaluma y gira hacia el sur en dirección a la bahía de San Pablo, el AVA está marcado por el viento y la niebla. Clima fresco Pinot Noir, Chardonnay y Syrah son el foco principal del AVA.

A partir de 2011, todos los vinos producidos en el condado deben indicar el condado de Sonoma en la etiqueta, independientemente de si la etiqueta también indica un AVA.

Al norte del condado de Sonoma, las mejores regiones vinícolas de Mendocino se centran en la confluencia de Russian River y Navarro en la parte sur del condado. El AVA de Mendocino, que tiene límites más estrictos que la denominación del condado, se alinea en ambos ríos y abarca los AVA de Anderson Valley, Potter Valley, Redwood Valley, McDowell Valley, Yorkville Highlands, Cole Ranch y una parte de Mendocino Ridge. Anderson Valley ofrece uno de los climas más fríos de California, como el aire fresco del océano y los senderos de niebla en el interior a lo largo del sendero del río Navarro, enmarcado por colinas empinadas.

COSTA CENTRAL

Debido a la influencia del Océano Pacífico e inusual estructura de las bahías y ensenadas de la zona, muchos de los lagos de la Bahía de San Francisco y de la Costa Central presentan climas más fríos que las regiones  al norte. El clima es complicado en esta región, pero una buena regla general es que cuanto más al este y tierra adentro se encuentra, más caliente será su temperatura promedio.

 

La corriente japonesa trae consigo agua fría a la costa del Pacífico desde Alaska. Los vientos se combinan con la corriente para crear nieblas refrescantes que tienden a emigrar hacia el este hasta las montañas. Como en otras partes, los valles son más fríos que las lomas en sus flancos. La variedad climática de esta gran región permite casi todo tipo de variedades y estilos de vino.

 

CALIFORNIA SUR

Fue aquí donde comenzó la La vinificación de California entre los misioneros españoles hace más de 200 años; debido al crecimiento de las áreas urbanas y suburbanas, los tres condados de la costa sur de Los Ángeles, Riverside y San Diego tienen que lidiar con el calor intenso y la propia urbanización. Los viñedos más exitosos de la zona se encuentran en el condado de Riverside, que se beneficia de las brisas del Pacífico permitidas por las depresiones de las Montañas Costeras y se especializa en las uvas Chardonnay, Sauvignon Blanc, Merlot, Cabernet Sauvignon, Syrah y Zinfandel. Por otro lado el condado de Los Ángeles produce Cabernet Sauvignon, Merlot, Petit Verdot y Chardonnay. San Diego incluye el Valle de San Pascual, produciendo Merlot, Sangiovese, Syrah y Viognier bajo intensa presión urbana.

VALLE CENTRAL

El tramo de 500 millas de clima cálido del Valle Central que abarca desde el norte de Sacramento hasta el sur de Bakersfield, se constituye en una de las zonas agrícolas más ricas de los Estados Unidos. Entre la multiplicidad de otros cultivos, más de la mitad de los viñedos en California producen uvas para vino de consumo. Las principales variedades de uva para vinificación incluyen Chenin Blanc, Colombard francés, Muscat, Chardonnay, Zinfandel, Cabernet Sauvignon y Merlot. En el área delta de Sacramento, una serie de regiones de vino fino han florecido recientemente, aprovechando las brisas frescas que alivian las altas temperaturas durante el día y dan a las vides la oportunidad de descansar por la noche. Algunas incluyen: Lodi, conocido por su vieja cepa Zinfandel; Clarksburg, que abarca los condados de Sacramento, Yolo y Solano; River Junction, al oeste de Modesto, especialista en Chardonnay; Tracy Hills, en su mayoría produce variedades de Bordeaux y Salado Creek, productor de Cabernet Sauvignon, Sauvignon Blanc, Syrah y Viognier

SIERRA FOOTHILLS

El epicentro de la Fiebre del Oro, los inmigrantes que buscaban fortuna en las minas dejaron sus vidas en el suelo. Esta gran zona fue revitalizada por estudiantes de UC Davis, logrando hoy en día una  región vibrante que representa una excelente opción para el enoturismo. En esta región se encuentran más de 200 hectáreas de Zinfandel en las cuales hay vides plantadas de hasta 60 años de edad seguida de la variedad Misión y otras uvas provenientes del Ródano como Grenache, Syrah y Mourvèdre.